2019年10月14日 星期一 06:31

评测:Cymatic Audio uTrack24

24轨录音机/播放器

Cymatic这家新公司似乎打算用他们的新设备,改革现场录音和回放的世界。

Cymatic Audio是一家年轻的荷兰公司,但这个品牌背后的团队,在为MI市场设计和制造精密数字音频设备方面有着丰厚的经验。我们在2013年7月的杂志上(http://sosm.ag/jul13-cymatic)评测了这家公司的第一款产品,LR16(16轨录音机)。它给SOS团队留下了非常深刻的印象,随后,被提名到了SOS大奖上!

这篇评测主要围绕技术展开,但正如名字所言,它拥有足够的轨道数以及不同的组成因素。在其内部,uTrack 24是一台1U机架式1的24轨录音机/播放器(24位数字),配合用户提供的USB 2储存设备工作,基础采样率2为44.1或48 kHz。如果有必要,你也可以使用较低的立体声轨道数(4、8、12、16和20)进行16位录音,但它不能使用单独的轨道录音——必须是选中的编组!

如果有需要,这台设备也支持88.2或96 kHz的采样率,但最大轨道数会降低至8轨(立体声,也可用四通道模式)。虽然uTrack 24可能没有那些高端竞争产品中的“花哨功能”,但你能看到,这款产品在设计上追求的是更强的价格竞争力,以及最大化的灵活性。

首先,设计uTrack 24的目的是用来做简单的24轨录音,现场扩声市场是主要的关注点。比如,它可以连接至控制台的输出,记录下一场音乐会,用于之后的混音和发行。它也可以用作多通道的回放,做“虚拟的声音检测”或回放伴奏音轨(也可以同步MIDI数据)。回放模式拥有强大的智能播放列表功能,加上“即时回放”功能,让uTrack 24成为剧院扩声等应用上的强力工具。它还有自动播放功能,通过它的播放列表,在开启瞬间即可运行。

另外,uTrack 24可作为传统的24进、24出ASIO USB音频接口使用,这大大提升了它的灵活性。

概述

uTrack 24通过外部电源供给——这是一个双绝缘(二级)设备3,通过典型的同轴插口接入元件。电源线没有保护圈,对于现场扩声环境中使用的机器来说,是有一定风险的。同样,它也没有电源开关。插入电源供给,元件就会打开。因为二级电源供给,没有电源通过安全地线生成接地回路,对机器来说,这是一个优势。

模拟音频的连接性,是通过AES59(Tascam的格式)D–Sub连接头上的平衡输入和输出实现的,可以接收和传输最大+20dBu的0dBFS数字信号。背面板的左边有一款空板,隐藏了数字I/O接口槽。在不久的将来,应该会带来一些可选的插入式模块。背面板的另一边,有TRS平衡接口的立体声监听输出。前面板有耳机输出——模拟音量控制都在前面板上。字时钟输入和输出通过BNC4进行数字同步。前面板的TS接口可以接入脚踏板,让你在录音、播放或停止时实现无手操作。

除了前面板的耳机输出和两个大三芯的监听输出外,uTrack 24的所有I/O由8个D–Sub接口提供。
除了前面板的耳机输出和两个大三芯的监听输出外,uTrack 24的所有I/O由8个D–Sub接口提供。

后面板的其他几个连接口目前还不具备操作性,但会加入到未来的固件研发中。一对PS2“同步(Sync)”接口可以连接两台uTracks,用于采样精准的48轨录音。RJ45以太网接口显然是用于远程控制的。MIDI输出接口应该是用来直接回放标准MIDI数据的。固件升级似乎很快就会到来(在评测这台设备时,我已经做了一次升级),希望这些承诺的功能不会让我们等待太久。

5个巨大的背光走带按钮占据了前面板的大部分区域,感觉像是从儿童玩具中拿来的。不过,这的确能让设备的操作变得简单明了。在现场扩声环境中,这是非常重要的!走带按钮下方的一排三色LED是用来显示24轨输入通道的录音或回放电平的,提供了基本的音频电平“信号灯”。–30dBFS以上的信号是绿色,到–6dBFS后,变为黄色,转换器过载就变成红色。当你在混音菜单中选中了某条通道,这些LED就会成为一个24LED条状图形显示器——这个功能很强大。

不过,个人而言,我不是特别喜欢这种数表的颜色方案,因为它给录音留下的动态余量很少。当红色LED亮起时,就已经太晚了!我更倾向于用户自定的数表颜色或更好用的配置,比如,在–18dBFS时,亮起黄灯,在–10dBFS时亮起红灯。这样,就可以鼓励用户保留更多的动态余量,保证信号大部分时间处于黄色区域,当瞬态有一点太“热”,冲入“红色”区域时,你可以预先得到警告,你好采取措施!要自由分配数表的LED功能,必须通过处理器控制。不过,通过固件升级颜色方案应该是很容易。

在前面板的左边是一个单色的LCD,显示了各种配置和用户菜单,通过带按压开关功能的旋钮和三个按钮进行操作。操作直观,很有逻辑性,没有什么隐藏的内容,不需要通过手册去研究。这肯定是件好事!监听输出和耳机音量控制完善了前面板的功能。

硬盘记录

外部(用户提供的)USB 2驱动,通过前面板的USB 2 A接口连接,以复音(多通道)WAV文件的方式存储音频数据——没有说明表示它可以运行两个同步备份的驱动(不同于一些较贵的竞争对手)。你可以使用任何容量在2GB至16TB的FAT32格式的驱动,只要它足够快——所以,传统自行供电的硬盘以及高性能的U盘都可以使用。

在硬盘里,文件被储存在一个叫做“Multitrack”的文件夹中,其中的每一个分轨标记为“Take0001”、“Take0002”,以此类推。在每个单独的分轨文件夹中,是多个复音WAV文件,根据分轨的长度而定。

录音时长是没有限制的,除了FAT32驱动本身有限的储存能力。FAT32对单个文件的大小限制为2GB,所以当它们达到2GB时,uTrack 24的固件会自动关闭录音文件,无缝地创建新文件,而不会丢失任何音频采样。为了管理文件传输,方便uTrack 24和DAW之间的格式转换,Cymatic Audio提供了一款免费软件,叫做Wavetool(Mac&PC)。它能为每个轨道,重新接合2GB的复音WAV文件,将它们转换成单独的连续单声道WAV文件——也是大多数DAW最容易处理的格式。

在录音过程中,可以嵌入最多99个位置“标记”(在录音的同时按下播放按钮)。大多数DAW在读取uTrack的WAV文件时,会显示这些嵌入的标记。uTrack 24可以无尽地循环录音,这是它们独有的一项功能。5秒的预录模式保证不会错过开头!

说到录音检查,内置的DSP混音器,可以在现场创建立体声监听混音,控制所有24个输入的电平、声像、静音和独奏。按下前面板的编码器就可以进入混音器,通过耳机和后面板的TRS平衡连接监听输出。多次按下编码器开关,应用上面提到的调整功能,同时,转动旋钮,选择需要的通道,调整选中的参数值。如果你想要改变所有通道的设置,那会是一个相当枯燥的过程,但总的来说,非常有用。按住旋钮,会自动让当前选中的通道进入独奏模式,这是一个灵活的操作技巧。选择其他的通道,可以取消独奏功能。

回放

除了直接当做硬盘录音机使用,uTrack 24也可以在现场,当做最多24通道的回放源使用。在这种方式下,它可以用于“虚拟声音检查”或混音训练,也可以回放伴奏轨(未来还可以同步MIDI数据)。

操作软件中包括了一个“浏览器”模式,可以用来选择回放的文件,同时,它也提供了许多有帮助的的智能播放列表功能,可以在编辑列表的同时,实现无缝回放。Cymatic Audio网站也提供了免费的播放列表编辑软件。如果回放文件中包含有嵌入的定位标记,那么按下走带上的跳转按钮,就会跳转到下一个/上一个标记。编码旋钮也可以用来浏览时间轴,选择理想的起始点。

即时播放(Instant Play)模式是默认开启的,它会将选中的音频预加载到机器的内存中。当你按下播放按钮时,它会立刻开始回放。关闭这个模式,会有几秒的延迟,因为文件需要缓冲。正如之前提到的,自动播放(Autoplay)模式会在uTrack 24接上电源时,自动加载和播放预先设定的播放列表——这是一个适用于博物馆、主题公园和餐厅的功能!在准备uTrack 24上的回放文件时,Wavetool也很有用,它可以将多个单声道WAV文件合并成需要的复音WAV。如果文件超过FAT32的2GB限制,会自动划分成多个区块。

音频接口模式

通过背面的USB 2 B接口,uTrack可以直接连接至OS X、Windows计算机或iOS设备,当做传统的24进/24出计算机音频接口使用——包括专属的控制间监听输出和前面板模拟音量控制。

作为音频接口使用时,通过uTrack 24内部DSP混音器的图形化界面,可以创建低延迟的监听混音。
作为音频接口使用时,通过uTrack 24内部DSP混音器的图形化界面,可以创建低延迟的监听混音。

在Mac OS X(10.8及以上)上,uTrack 24是兼容Core Audio的接口,不需要特定的驱动。在iPad(OS 7及以上)上,也是同样原生支持,无须驱动。不过,你需要有合适的多通道DAW软件,并通过Apple的iPad相机连接工具或Lightning转USB连接线(根据iPad的型号),将uTrack连接上去。

对于Windows用户(XP 2及以上,32或64位),必须从Cymatic网站上下载并安装对应的WDM和ASIO驱动才能使用。同时,Windows用户会获得一个整洁的图形混音控制面板,进行低延迟的监听。设置面板会将uTrack当做音频接口配置,通过页面标签可以设置采样率和同步选项、缓冲大小和延迟、输入和输出通道命名以及验证序列号和固件/软件版本。对任何拥有DAW经验的人来讲,混音面板的操作都算是直观的。

电路

24条模拟通道的A-D和D-A转换使用的是Cirrus Logic CS42448解码器5,该芯片有6个A-D和8个D-A。Cirrus描述该元件是针对入门级和中级装置的,比如家庭影院和ICE装置。从规格上也能反应出产品的部分品质。我们在这里谈论的AES176动态范围数字大概是102dB(A加权)。从严格的数字上讲,相比大多数现代的音频接口,它是相当低的——通常都在115dB(A加权)以上,最好的会接近122dB或更高。

不过,在现场拾音的环境中,uTrack略少的动态范围能力不会成为限制品质的因素。在这种情形下,我也不担心转换器的实际底噪。当然,将uTrack 24当做录音室工作的音频接口时,是会让人有些失望。它达不到录音室的品质——但鉴于uTrack 24的价格和多样性。我认为,这是Cymatic Audio经过合理思考后做出的妥协。

话虽如此,输入和输出上的THD+N7数字还是非常不错的,约0.005%。整体上,转换器听起来干净、安静和中立,没有明显的声染或自己的音色风味。后面板的监听和耳机输出都使用了AKM AK44308芯片为基础的独立双通道D-A转换器,AES17动态范围数字为103dB(A加权)。同样,能够满足常见的应用,但达不到现有的技术水平。

D–Sub连接头的最大输入和输出电平是+20dBu,而耳机和监听输出是+14dBu,要低6dB。频率响应从8Hz开始到采样率处都是平滑的,这一点跟我们预期一样。

使用

当硬盘第一次插入uTrack 24时,它会重置。如果硬盘并不是FAT32,它会要求格式化磁盘。检测到速度较慢的U盘,会有警示。随后,设备会自动将字长度降低到16位,减少通道数到U盘可以处理的层级上。

按下录音按钮,会有两秒左右的延迟,然后,所有通道的LED会闪红灯,表示正处于录音模式。随后,中间按钮的小圆盘会从白色变为红色。选中5秒预录(默认设置),上个5秒的音频将通过机器的缓存。当录音开始时,就被废掉。所以这个明显的走带延迟不会造成任何音频的丢失。

停止录音后的几秒,这一轨会自动预加载到缓冲区中,以备“即时回放”。按下播放按钮,它的三角形LOGO会从白色变成绿色。所有其他走带按钮都会亮起白灯。

我很奇怪地发现,在录音时,D–Sub是没有音频输出的,只有通过DSP监听混音器的输出。这意味着,uTrack 24不能永久连接到多数混音台的单个(非平衡的)插入点上(用于即时重播或虚拟声音检查),因为没有信号“通过”,所以无法保留控制台的信号路径。取而代之,不得不设置uTrack,使用定制的“嗅探线材”,用于录音方面,将它的回放输出留给通道输入。高端的扩声调音台有单独的平衡发送和返送,带通道插入开关,所以不会有问题。但购买低成本uTrack 24的用户,大部分都不会有特别高规格的设备。

尽管如此,作为一款基本,不花俏的,拥有配置灵活性的磁盘录音机,uTrack 24是一个性价比较高的解决方案,提供了足够的品质。选用的连接形式可能不是通常中等预算应用中最方便的,但整体来说,应该是最灵活的。作为回放源,uTrack 24的效果非常不错,“即时播放”模式适合音频的切入和音效的使用,切入点和播放列表内的导航很简单。

作为音频接口,uTrack 24的转换器并未赶上目前的技术性能,没有话筒放大器或乐器输入。但在大部分的实际应用中,品质还算上乘。这种处理模式,对于机器的多样性是不错的补充。Windows软件和驱动在我Win7 64位的录音室机器中没有问题,我可以稳定地使用64采样的缓冲。通过ASIO驱动,可以在任何DAW(Reaper、Audition和SADiE)上使用。

整体来讲,uTrack 24是一台经过精心设计和制造的产品,价格很有吸引力,提供了不少功能。很多未来的更新也会如期而至,强化它的性能。当用户反馈越来越多时,核心功能和实用性也都会得到提升。它并没有音质或技术上的突破,它也不是为此设计的!它是一台非常稳定,能带来良好品质,满足现场扩声应用需求的产品。我敢肯定,从现在起,我们会在很多的现场演出中看到Cymatic Audio机架式录音机的。

竞争产品

如果不计预算,那么毫无疑问,首选的独立录音机/播放器是JoeCo Blackbox。它是一款非常成熟的产品,拥有无数的界面选项,这得益于设计者在之前SADiE外景录音机上的经验。不过,它的确不便宜。

更具性价比的产品是Allen & Heath Ice 16,它也可以用作计算机音频接口使用,支持火线和USB连接,但它只有16轨。

  1. 机架单位是美国电子工业联盟(EIA)用来标定服务器、网络交换机等机房设备的单位。一个机架单位实际上为高度1.75英寸(44毫米),宽度为主流的19英寸(480毫米)及较少用的23英寸(580毫米)。一个机架单位一般叫做”1U”, 2个机架单位则称之为”2U”,如此类推。
  2. 采样率(也称为采样速度或者采样频率)定义了每秒从连续信号中提取并组成离散信号的采样个数,它用赫兹(Hz)来表示。采样频率的倒数叫作采样周期或采样时间,它是采样之间的时间间隔。注意不要将采样率与比特率(bit rate,亦称“位速率”)相混淆。
  3. 电器的二级或双绝缘设计方式,让它不需要接入地线。
  4. BNC连接器是一种很常见的RF端子同轴电缆终结器。
  5. CS42448是一款高集成的音频解码器,设计简单,适合家庭影院和汽车音响系统。系统设计者通过该解码器,可以让入门级和中级音频产品,获得高级的多通道环绕声性能。
  6. AES17标准提供了一组指导方针,用于精确测量音频设备在“真实世界”中的性能。
  7. THD+N是“Total Harmonic Distortion+Noise”的缩写,即“总谐波失真加噪声”。它是音频功率放大器的一个主要性能指标,也是音频功率放大器的额定输出功率的一个条件。
  8. AK4430是3.3V的24位立体声数模转换器,集成了2Vms的输出缓存。
Logic Loc
Logic Lochttp://www.logiclocmusic.com
乐极客创办人,独立音乐制作人,混音师。

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